El calentamiento de los océanos afecta el suministro de mariscos

Los peces marinos de todo el mundo ya están sintiendo los efectos del calentamiento de los océanos y algunos se están tambaleando, según el primer gran análisis de las tendencias recientes. 

El aumento de la temperatura del mar ha reducido la productividad de algunas pesquerías en un 15% a un 35% durante 8 décadas, aunque en otros lugares los peces están prosperando porque el calentamiento de las aguas es cada vez más adecuado. 

El efecto neto es que los océanos del mundo no pueden producir tantos productos pesqueros sostenibles como antes, una situación que probablemente empeorará a medida que el calentamiento global se acelere en los océanos.

Un aspecto positivo es que la investigación sugiere que las pesquerías bien administradas son más resistentes frente al aumento de la temperatura, dice Rainer Froese, ecólogo marino del Centro GEOMAR Helmholtz para la Investigación del Océano en Kiel, Alemania, que no participó en el trabajo. «Tenemos que detener la sobrepesca para permitir que el conjunto genético sobreviva, para que [los peces] puedan adaptarse al cambio climático», dice. «Tenemos que darles un descanso».

Como animales de sangre fría, los peces reflejan la temperatura del agua en la que nadan. Cuando el agua se calienta demasiado, las enzimas que utilizan para la digestión y otras funciones son menos eficientes, lo que dificulta el crecimiento y la reproducción. Además, el agua caliente contiene menos oxígeno, un factor estresante adicional.

A pesar de estos problemas bien conocidos, nadie había analizado el impacto que el cambio climático ha tenido hasta ahora en la pesca en todo el mundo. Chris Free, un científico pesquero, se sumergió en el tema para su disertación en la Universidad de Rutgers en New Brunswick, Nueva Jersey. 

Creó un modelo informático de la forma en que las poblaciones de peces responden a la temperatura, basándose en una gran base de datos de evaluaciones científicas, realizadas entre 1930 y 2010, de poblaciones que representan aproximadamente un tercio de los peces capturados en todo el mundo.

Free, ahora un postdoctorado en la Universidad de California, Santa Bárbara, buscó patrones de cómo estas poblaciones habían respondido a los cambios en la temperatura de la superficie del mar.

Administrar un stock de peces, en términos simples, es como retirar efectivo de una cuenta bancaria que genera intereses. Cada año, los barcos de pesca pueden capturar una cierta cantidad sin agotar el stock, esa porción se conoce como el rendimiento máximo sostenible. 

Una pesquería más productiva, donde la temperatura del agua es óptima y la comida es abundante, por ejemplo, es como una cuenta bancaria con una tasa de interés más alta, lo que significa que se puede capturar más pescado de manera sostenible.

Entonces, ¿qué ha hecho el cambio climático para la pesca sostenible? De las 235 acciones, Free y sus colegas encontraron algunos ganadores. Nueve acciones se habían vuelto en promedio un 4% más productivas. 

Estas poblaciones se encuentran en lugares donde el aumento de las temperaturas ha hecho que el agua demasiado fría sea más adecuada para los peces, como el extremo norte y el sur del ecuador. 

En la costa de Terranova y Labrador en Canadá, por ejemplo, el rendimiento máximo sostenible ha aumentado en un 14% desde 1930. Y la pesca allí podría mejorar aún más. Según la nueva investigación, la productividad del fletán negro aumentará un 51% con cada grado centígrado de calentamiento. Eso es como obtener un gran aumento de la tasa de interés en su cuenta de ahorro.

Esta buena noticia local es superada por 19 acciones en otros lugares que son en promedio un 8% menos productivas que antes. Muchos de estos se encuentran en el norte de Europa y Japón, y es probable que continúen disminuyendo a medida que su entorno continúe calentándose. 

Los barcos que persiguen el bacalao del Atlántico en el Mar de Irlanda enfrentan un futuro particularmente sombrío: el rendimiento máximo sostenible de este stock se reducirá en un 54% por cada grado adicional de calentamiento.

Combinando ganadores y perdedores, el rendimiento máximo sostenible total de las 235 poblaciones es ahora un 4% más bajo que en 1930. Eso es alrededor de 1.4 millones de toneladas menos de pescado de lo que podría capturarse de forma sostenible anteriormente. 

«A primera vista, se siente como un número pequeño», dice Free, «pero es un gran problema para la vida de las personas que dependen de ellos».

Los hallazgos son «un avance importante», escribe Éva Plagányi, de la Organización de Investigaciones Científicas e Industriales del Commonwealth (CSIRO) en Canberra. El estudio, agrega, ofrece «una base sólida» para predecir cómo el aumento de la temperatura afectará a las poblaciones particulares en lugares particulares.

Lo más probable es que la disminución general se incremente, como lo han sugerido los pronósticos previamente. Desde 1930, las temperaturas medias de la superficie del mar han aumentado aproximadamente 0,5 ° C. Para fines de este siglo, es probable que ocurra más del triple del calentamiento y que las olas de calor marino sean más frecuentes. 

Aunque las temperaturas serán más favorables para los peces en aguas de latitudes más altas, «estos beneficios no pueden durar para siempre», dice Free. «Probablemente hay un punto de inflexión».

Los gerentes de pesca pueden ayudar a la situación. El análisis sugiere que las poblaciones se ven más afectadas por el aumento de la temperatura si han sido sobrepescadas. Eso es sorprendente, dice Froese, porque la pesca tiende a eliminar de manera selectiva peces más grandes y las poblaciones pesadamente pescadas evolucionan para ser más pequeñas y madurar más rápido. 

Estos peces más pequeños, que son más eficientes en el uso del oxígeno, podrían, en teoría, ser más capaces de hacer frente al agua más caliente que tiene menos oxígeno. Pero el nuevo estudio sugiere que estas existencias eran menos resistentes a los aumentos de temperatura.

Una razón podría ser que el exceso de pesca eliminó los genes para enfrentar temperaturas más cálidas, dice Froese. Cualquiera que sea el mecanismo, los científicos pesqueros saben que frenar la pesca excesiva conduce a cosechas más grandes y más sostenibles. «Reducir la sobrepesca», dice, «es una obviedad».

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